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粥样硬化斑块—与人类纠缠千年的病变


  CT扫描室里,美国加州大学心脏病学临床教授格里高利•托马斯正和他的研究小组成员们兴奋地在一张张CT图片中对比、观察。出人意料的是,在一旁CT机上静静躺着的不是患者,而是一具裹得严严实实的木乃伊。原来,这个研究小组的主要工作,就是要对16具古埃及木乃伊的心血管系统进行CT扫描。结果发现,大部分木乃伊的血管壁上都有不同程度的动脉硬化迹象。可见,早在3000多年前的古埃及上层社会,动脉硬化就已是常见病变。

  斑块 导致动脉硬化的主要凶手

  动脉硬化是一种发生在动脉血管中的疾病,包括动脉粥样硬化、动脉中层钙化和小动脉硬化等三种类型,其中以动脉粥样硬化最常见,对人体健康的危害也最为严重,其主要表现就是血管管壁增厚、变硬、变脆,管腔变狭窄。我们不禁要问,原本好好的动脉血管为什么会变成这样呢?

  答案就是动脉粥样硬化斑块的出现。

  很久前医生们就在尸检中发现,大部分冠心病、脑梗塞患者的动脉血管内壁上分布着一片片白色、淡黄色的隆起物,彷佛一层干结的粥附着在上面一样,这种病变因此被叫做动脉粥样硬化,淡黄色的隆起物则被称作动脉粥样硬化斑块。这种斑块可以逐渐生长增大,破坏血管壁的肌纤维和弹力纤维,降低血管弹性,使血管壁变得越来越硬、越来越脆,而且随着斑块的逐渐增大,血管腔也变得越来越狭窄,引发动脉硬化。可见,动脉粥样硬化斑块就是导致动脉硬化的主要凶手。

  从“蛋白质毒性”到“脂质核水饺”

  斑块形成的原因是什么呢?二十世纪初期,“蛋白质毒性”学说风行一时,认为如果从食物中摄取的蛋白质含量过高,就会损害人体健康,加快衰老。在这一学说的影响下,很多医生都相信是蛋白质导致了斑块,1909年,更有科学家通过实验证明,给家兔喂养大量富含蛋白质的肉、鸡蛋和牛奶后,其动脉内壁出现了类似动脉粥样硬化斑块的病变,这让人们更对“蛋白质导致斑块形成”的说法深信不疑。但第二年,德国科学家温道斯就在学术杂志上发表文章,声称自己在研究人体尸解标本时发现,粥样斑块内沉积着大量的胆固醇,是正常血管壁胆固醇含量的20~26倍。温道斯还由此大胆预测,血液中胆固醇水平的异常升高可能是促使动脉粥样硬化斑块形成的一个潜在原因,这从一定程度上挑战了“蛋白质导致斑块形成”的传统观念。

  温道斯的研究结果意义非同寻常,却并没有被当时的科学家和广大医师所关注。直到3年后,俄国病理学者阿尼茨科夫效仿过去用蛋白质喂养家兔的实验方法,改用从蛋黄中提炼的纯胆固醇来喂养家兔,70天后解剖发现,纯胆固醇喂养家兔的主动血管内壁布满了脂质条纹,这正是粥样斑块的早期形态,无论是外观还是显微镜形态,都和人动脉粥样硬化的病理形态高度一致。这一实验有力地证明了温道斯“胆固醇导致斑块形成”的观点,人们对斑块的认识也由此逐步走上正确的轨道。

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